Identifican 116.000 nuevas estrellas variables

Astrónomos han identificado unas 116.000 nuevas estrellas variables mediante el ASAS-SN, una red de 20 telescopios que pueden observar todo el cielo 50.000 veces más profundo que el ojo humano.

En un artículo publicado en arXiv, el equipo de la Universidad de Ohio State describen cómo usaron técnicas de aprendizaje automático para identificar y clasificar estrellas variables, objetos celestiales cuyo brillo aumenta y disminuye con el tiempo, especialmente si se observan desde nuestra perspectiva en la Tierra.

Los cambios que experimentan estas estrellas pueden revelar información importante sobre su masa, radio, temperatura e incluso su composición. De hecho, incluso nuestro sol se considera una estrella variable. Las encuestas como ASAS-SN (The All-Sky Automated Survey for Supernovae) son una herramienta especialmente importante para encontrar sistemas que puedan revelar las complejidades de los procesos estelares, dijo Collin Christy, autor principal del artículo y analista de ASAS-SN en el estado de Ohio.

“Las estrellas variables son una especie de laboratorio estelar”, dijo en un comunicado. “Son lugares realmente interesantes en el universo donde podemos estudiar y aprender más sobre cómo funcionan realmente las estrellas y las pequeñas complejidades que tienen”.

Pero para localizar más de estas escurridizas entidades, el equipo primero tuvo que traer datos del proyecto que no se habían utilizado anteriormente. Durante años, ASAS-SN observó el cielo utilizando filtros de banda V, lentes ópticas que solo pueden identificar estrellas cuya luz cae en el espectro de colores visibles a simple vista. Pero en 2018, el proyecto pasó a usar filtros de banda g (lentes que pueden detectar más variedades de luz azul) y la red pasó de poder observar alrededor de 60 millones de estrellas a la vez a más de 100 millones.

Pero a diferencia de la campaña de ciencia ciudadana de ASAS-SN, que depende de voluntarios para filtrar y clasificar los datos astronómicos, el estudio de Christy requirió la ayuda de la inteligencia artificial.

“Si quieres mirar millones de estrellas, es imposible que unos pocos humanos lo hagan solos. Tomará una eternidad”, dijo Tharindu Jayasinghe, coautor del artículo, estudiante de doctorado en astronomía y profesor de Ohio State. “Así que tuvimos que incorporar algo creativo a la mezcla, como técnicas de aprendizaje automático”.

El nuevo estudio se centró en los datos de Gaia, una misión para trazar un mapa tridimensional de nuestra galaxia, así como de 2MASS y AllWISE. El equipo de Christy usó un algoritmo de aprendizaje automático para generar una lista de 1,5 millones de estrellas variables candidatas a partir de un catálogo de alrededor de 55 millones de estrellas aisladas.

Posteriormente, los investigadores redujeron aún más el número de candidatos. De los 1,5 millones de estrellas que estudiaron, casi 400.000 resultaron ser estrellas variables reales. Más de la mitad ya eran conocidos por la comunidad astronómica, pero 116.027 de ellos resultaron ser nuevos descubrimientos.

Aunque el estudio necesitaba aprendizaje automático para completarlo, el equipo de Christy dice que todavía hay un papel para los científicos ciudadanos. De hecho, los voluntarios de la campaña de ciencia ciudadana ya comenzaron a identificar datos basura, dijo. “Que la gente nos diga cómo se ven nuestros datos erróneos es muy útil, porque inicialmente, el algoritmo observaría los datos erróneos y trataría de darles sentido”, dijo Christy.

Pero el uso de un conjunto de entrenamiento de todos esos datos incorrectos permite al equipo modificar y mejorar el rendimiento general de su algoritmo. “Esta es la primera vez que combinamos ciencia ciudadana con técnicas de aprendizaje automático en el campo de la astronomía de estrellas variables”, dijo Jayasinghe. “Estamos ampliando los límites de lo que puedes hacer cuando juntas esos dos”.

Demasiada comida chatarra podría causar daños duraderos al cerebro

Investigadores consideran que esto puede deberse a que las dietas occidentales alteran un neurotransmisor cerebral clave implicado en la retentiva y otras funciones.

Neurocientíficos de la Universidad del Sur de California (USC) en EE.UU. descubrieron que la ingesta abundante de una dieta occidental, alta en grasas y azúcar, desde la temprana edad, puede provocar problemas duraderos de memoria en animales de laboratorio.

“Lo que vemos […] es que, si estas ratas crecieron con esta dieta de comida chatarra, entonces tienen problemas de memoria que no desaparecen”, explica Scott Kanoski, profesor de la USC. “Si simplemente los sometes a una dieta saludable, estos efectos lamentablemente duran hasta la edad adulta”, agregó.

La concepción de la investigación

Al desarrollar el estudio, Kanoski y su estudiante de postdoctorado, Anna Hayes, tuvieron en cuenta el antecedente de que las personas que padecen la enfermedad de Alzheimer tienden a tener niveles más bajos de acetilcolina en el cerebro. Los investigadores consideran que esto puede deberse a que las dietas occidentales alteran la acetilcolina, un neurotransmisor cerebral clave implicado en la retentiva y funciones como el aprendizaje, la atención, la excitación y el movimiento muscular involuntario.

Los científicos se cuestionaron sobre el impacto que podrían tener estas dietas occidentales para las personas más jóvenes que pueden seguir una dieta similar, particularmente durante la adolescencia, cuando su cerebro está experimentando un desarrollo significativo.

Los experimentos

Los investigadores rastrearon los niveles de acetilcolina de un grupo de ratas con una dieta grasosa y azucarada y en un grupo de control de ratas analizando sus respuestas cerebrales a ciertas tareas diseñadas para probar su memoria.

La prueba implicó dejar que las ratas exploraran nuevos objetos en diferentes lugares. Días después, los investigadores reintrodujeron a las ratas en la escena, que era casi idéntica, excepto por la adición de un objeto nuevo. Las ratas que siguieron la dieta de comida chatarra mostraron signos de que no podían recordar qué objeto habían visto anteriormente ni dónde, mientras que las del grupo de control mostraron familiaridad.

Conclusiones

Según los científicos, su estudio refuerza el importante vínculo entre el intestino y el cerebro. “La señalización de acetilcolina es un mecanismo para ayudarles a codificar y recordar esos eventos, análogo a la ‘memoria episódica’ en los humanos, que nos permite recordar eventos de nuestro pasado”, subrayó Hayes. “Esa señal parece no ocurrir en los animales que crecieron con una dieta grasosa y azucarada”, añadió. La investigación se publicó recientemente en la revista científica revisada por pares Brain, Behavior, and Immunity.

Kanoski enfatizó que la adolescencia es un período muy sensible para el cerebro cuando se están produciendo cambios importantes en el desarrollo. “No sé cómo decir esto sin sonar como Casandra y pesimismo”, apuntó, “pero desafortunadamente, algunas cosas que pueden ser más fácilmente reversibles durante la edad adulta son menos reversibles cuando ocurren durante la niñez”, agregó.

Finalmente, los investigadores lograron revertir la capacidad de memoria en las ratas experimentales con medicamentos que inducen la liberación de acetilcolina, inyectada directamente en el hipocampo cerebral. Sin embargo, Kanoski señala que se necesita una investigación más amplia para saber cómo se pueden revertir los problemas de memoria, causados por una dieta de comida chatarra durante la adolescencia, sin necesidad de una intervención médica tan especial.

Erupciones solares provocan apagones de radio en varias zonas del mundo

Tres erupciones de clase M afectaron parte de Filipinas, India y Hawái, en EE.UU.

Alrededor de 25 erupciones solares se registraron entre el miércoles y jueves de esta semana. Tres de ellas fueron de clase M y otras 22 de clase C, lo que significa que la actividad del Sol continúa siendo moderada, a pesar de la aproximación del pico del ciclo solar actual, informó EarthSky.

De acuerdo con el portal, la erupción solar M.2.2, originada en la región de manchas solares AR3638, ocasionó este jueves un apagón menor en las comunicaciones radiales de onda corta en el este de Filipinas. A su vez, indicó que las erupciones solares M.1.6 y M.1.1, de la región AR3645, también causaron apagones de radio menores este miércoles en el sur de Hawái (EE.UU.) y en la costa suroeste de la India, respectivamente.

Se esperan más erupciones

Por otro lado, EarthSky pronosticó que existe una alta probabilidad de que este viernes se produzcan erupciones solares de clase C y M. En ese sentido, mencionó que las posibilidades de una erupción de clase X, considerada de gran magnitud, se incrementaron en un 20 %.

También mencionó que el miércoles se detectó una eyección de masa coronal (CME) en un filamento magnético que se formó cerca del ecuador solar, aunque recalcó que no estaba en dirección hacia la Tierra.

No obstante, explicó que los chorros y erupciones de los filamentos identificados en el suroeste del Sol estaban siendo examinados para determinar si se dirigen a nuestro planeta. A pesar de que el jueves se esperaba una tormenta geomagnética de escala G1 (menor), el sitio Spacewather aseveró que es poco probable que ocurra, ya que no hay señales de que alguna CME alcance la Tierra.

El pico de actividad solar está próximo a ocurrir

El ‘ciclo solar’, que dura aproximadamente 11 años, es impulsado por el campo magnético del astro y se caracteriza por la frecuencia e intensidad de manchas en la superficie solar.

El actual ciclo, el número 25, comenzó en diciembre de 2019. Se prevé que el Sol alcance su pico de actividad, conocido como ‘máximo solar’, entre enero y octubre de este año, lo que podría conducir a un aumento de fenómenos como CME y erupciones solares, así como tormentas de tipo solar y geomagnéticas.

Fiebre de Oropouche: enfermedad parecida al dengue que se propaga por América Latina

La mayoría de los casos se han detectado en zonas urbanas y rurales de la Amazonía.

Cuatro países de América del Sur registran alzas en los casos de la fiebre causada por el virus de Oropouche, una enfermedad zoonótica transmitida por la picadura de los mosquitos ‘culicoides paraensis’ y ‘culex quinquefasciatus’, que causa una sintomatología similar al dengue.

En una reciente actualización, la Organización Panamericana de Salud (OPS) refiere que durante este año, la presencia de la patología, descubierta en Trinidad y Tobago en 1955, se ha incrementado en Bolivia, Brasil, Colombia y Perú, y destaca que en el caso brasileño, el número de infecciones confirmadas se cuadruplicó en relación con el mismo lapso del 2023, al computar 3.475 pacientes. Mientras, se han confirmado 225 casos en Perú, 160 en Bolivia, y 2 en Colombia.

En febrero pasado, la OPS emitió un boletín de alerta epidemiológica sobre la prevalencia de la infección vírica en entornos fundamentalmente amazónicos, pero no solo. Según informes de prensa, la tendencia alcista se ha mantenido.

Los motivos del alza son variados, pero el cambio climático y la desforestación en la región amazónica han jugado un papel fundamental en el incremento de las poblaciones de mosquitos, cuyo hábitat ha empezado a entrecruzarse con el de los seres humanos.

¿Cómo se manifiesta la enfermedad?

La afección tiene un período de incubación promedio de entre 4 y 8 días, aunque en algunos casos los primeros síntomas pueden aparecer a los 3 días o hasta 12 días después de la picadura.

El cuadro se caracteriza por ser de aparición súbita y generalmente los afectados presentan fiebre, dolor de cabeza, dolor articular, dolor corporal generalizado y escalofríos, si bien en ocasiones pueden presentarse vómitos y diarreas persistentes por un lapso de entre 5 y 7 días.

La mayoría de las personas enfermas se recuperará en cerca de 7 días, sin embargo, la convalecencia de algunos pacientes se puede demorar varias semanas, a lo que se suma que no existen medicamentos ni vacunas específicas para prevenir o tratar la afección, por lo que la medicación que se prescribe va dirigida exclusivamente a mejorar los síntomas.

La OPS recomienda la intensificación de la vigilancia epidemiológica para la detección oportuna de los casos, así como actualizar la información sobre detección y control que maneja el personal de salud para que pueda ser transmitida apropiadamente a las poblaciones de alto riesgo.

En la última década, la mayor parte de los casos de fiebre de Oropouche se ha registrado en comunidades urbanas y rurales de la Amazonía, en países como Brasil, Colombia, Ecuador, Perú, así como en Guayana Francesa, pero también hubo diagnósticos en Panamá y Trinidad y Tobago.