Japón ensaya motor de cohete alimentado con estiércol de vaca

Japón puede haber abierto un nuevo capítulo de su historia espacial con el ensayo exitoso de un motor de cohete alimentado únicamente por una energía producida localmente: estiércol de vaca.


Fuente: AFP

En la prueba realizada el jueves, el motor propulsó horizontalmente una llama azul y naranja de una decena de metros durante unos segundos a través de la puerta de un hangar en la isla septentrional de Hokkaido.

El biometano líquido necesario para la combustión se fabricó con “contribuciones” del ganado bovino de dos productores de leche locales, explica Takahiro Inagawa, jefe de la empresa japonesa Interstellar Technologies.

“Hacemos esto no solo porque es bueno para el medioambiente, sino también porque puede producirse localmente, porque es muy rentable y es un carburante de muy buen rendimiento y de gran pureza”, asegura Inagawa a la AFP.

“Somos la primera empresa privada en hacerlo”, añade. “No creo que sea exagerado pensar que esto se reproducirá en el mundo entero”.

Interstellar espera enviar satélites al espacio gracias a este carburante. Está asociada con la empresa Air Water, productora de gases industriales, que trabaja con agricultores locales que disponen de equipos para transformar el estiércol en biogás.

“Japón, pobre en recursos, debe garantizarse desde ya una fuente de energía neutra en carbono en su territorio”, estima Tomohiro Nishikawa, ingeniero del grupo Air Water.

“La materia primera surgida de las vacas de esta región tiene un potencial enorme. Si la situación internacional cambia, es importante que Japón disponga” de una fuente de energía como esta, dice.

El biometano de Air Water ya se emplea por una central lechera local y otras fábricas, para la calefacción de inmuebles y para propulsar camiones y barcos en el marco de programas pilotos.

– 40 toneladas de estiércol diarias –

La agencia espacial japonesa Jaxa lanzó con éxito en septiembre su misión lunar “Moon Sniper”, pero el sector aeroespacial nipón ha tenido que lidiar con numerosos problemas en los últimos años, entre ellos dos misiones fallidas.

Japón también encajó decepciones con sus lanzaderas tras el fracaso del cohete de nueva generación H3 o del lanzador de pequeñas dimensiones Epsilon-6 de Jaxa.

El biogás derivado del estiércol de vaca se usa como carburante en otras partes del mundo. Por ejemplo, en la ciudad india de Indore sirve para propulsar autobuses.

Su empleo ayuda a reducir la enorme huella medioambiental de la ganadería que, según la Organización de la ONU para la Alimentación y la Agricultura (FAO), es responsable del 12% de las emisiones de gases de efecto invernadero en el mundo vinculadas a la actividad humana.

Aunque la combustión del biogás libera también gases de efecto invernadero, lo mismo ocurre en los procesos de degradación natural ya que los derrames de las explotaciones ganaderas también contaminan el suelo y los cursos de agua.

Los 900 cabezas de ganado bovino de Eiji Mizushita, de 58 años, generan más de 40 toneladas diarias de estiércoles.

Este ganadero que participa en este proyecto puso en marcha un sistema que recoge automáticamente las deposiciones de sus animales, las hace fermentar y las transforma en biogás, fertilizante e incluso arena para el ganado.

“Estoy contento de pensar que los excrementos de nuestros animales sirven para hacer volar” un cohete, se alegra Mizushita.

“Tenemos que deshacernos del estiércol usándolo de forma adecuada. Pienso que el gobierno y la sociedad en general deberían tener otro punto de vista sobre la importancia de la energía renovable y fomentar su producción”, reclama.

Hallan un agujero negro supermasivo tan ‘hambriento’ que devora un sol por día

El agujero estelar alimenta al cuásar más brillante y de más rápido crecimiento jamás observado.

Un equipo internacional de astrónomos identificó un agujero negro cuya masa crece a una tasa equivalente a un sol diario.

“Hemos descubierto el agujero negro de más rápido crecimiento conocido hasta la fecha. Tiene una masa de 17.000 millones de soles y devora poco más de un sol al día”, afirma Christian Wolf, de la Universidad Nacional de Australia (ANU), quien es uno de los autores del estudio.

El más brillante del universo

El investigador también subraya que el inmenso disco de acreción de este agujero negro alimenta un cuásar brillante que tiene el récord de ser el objeto más luminoso del universo conocido. Este cuásar, llamado J0529-4351, es más de 500 billones de veces más luminoso que el Sol y está a 12.000 millones de años luz de la Tierra.

“Toda esta luz proviene de un disco de acreción caliente que mide siete años luz de diámetro. Este debe ser el disco de acreción más grande del universo”, subraya Samuel Lai. Los científicos explicaron que siete años luz son alrededor de 15.000 veces la distancia entre el Sol y la órbita de Neptuno.

Escondido a plena vista

Christopher Onken, astrónomo de la ANU y coautor de la investigación, expuso que este objeto apareció en imágenes que datan de 1980. Sin embargo, no fue reconocido como un cuásar hasta décadas después. “Es una sorpresa que haya permanecido desconocido hasta hoy, cuando ya conocemos alrededor de un millón de cuásares menos impresionantes. Literalmente nos ha estado mirando a la cara hasta ahora”, comentó.

Un análisis automatizado de datos del satélite Gaia de la Agencia Espacial Europea desestimó a J0529-4351 por ser demasiado brillante para ser un cuásar y ser confundido con una estrella cercana. Finalmente fue identificado como un cuásar distante en 2023, utilizando datos del telescopio de 2,3 metros en el Observatorio de Siding Spring en Australia.

Luego, el espectrógrafo X-shooter instalado en el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral (ESO), en el desierto de Atacama en Chile, proporcionó datos más precisos y cruciales para la caracterización de este intrigante objeto. El estudio fue publicado este lunes en Nature Astronomy.

Un satélite de más de 2 toneladas caerá a la Tierra esta semana

No se sabe con exactitud dónde caerán algunos de los desechos de su fragmentación.

El satélite de observación de la Tierra ERS-2 de la Agencia Espacial Europea (ESA) reentrará al planeta de manera descontrolada este miércoles. La Oficina de Desechos Espaciales de la ESA, que está monitoreando y rastreando en vivo el descenso del aparato, estima que su reentrada a la atmósfera tendrá lugar al anochecer en Europa a partir de las 20:24, hora central europea (19:24, UTC).

Se espera que el satélite de teledetección, con una masa final de 2.294 kg, se queme en gran medida en la atmósfera. No se sabe dónde caerán algunos de los desechos de su fragmentación, pero la ESA considera que en su mayoría caerán en el océano. Asimismo, la agencia señala que el riesgo de que un ser humano resulte herido por desechos espaciales en un año es inferior a 1 entre 100.000 millones.

ERS-2

Lanzado el 21 de abril de 1995, el satélite tuvo una carrera de 16 años observando la Tierra. Durante su vida útil, recopiló una gran cantidad de datos sobre la disminución del hielo polar, los cambios en la superficie terrestre, el aumento del nivel del mar, el calentamiento de los océanos y la química atmosférica. Además, permitió la vigilancia de catástrofes naturales, como graves inundaciones y terremotos en lugares remotos.

En 2011, la ESA lo retiró de funcionamiento y ese mismo año se realizaron maniobras para disminuir su órbita y reducir sus posibilidades de chocar con otros satélites operativos. Reducir la órbita del satélite también aseguró que ERS-2 volvería a entrar en la Tierra en los siguientes 15 años, en lugar de en 100 años. La nave espacial quedó inoperable al agotar todo su combustible en el 2011.

¿De qué se trata el virus de Alaska que enciende las alertas en Estados Unidos y el mundo?

La viruela de Alaska fue descubierta en 2015 en una mujer que vivía cerca de Fairbanks, Alaska.

Durante nueve años, las autoridades sanitarias de Alaska han estado al tanto de un inusual virus que provoca enfermedades raras y relativamente leves en el área de Fairbanks, Alaska. Pero un caso reciente en otra parte del estado, que en esta ocasión provocó la muerte de un hombre, ha dirigido nuevamente la atención a la denominada viruela de Alaska.

¿Qué es la viruela de Alaska?

El virus que causa la viruela de Alaska pertenece a una familia de virus con forma de ladrillo que pueden infectar a animales y seres humanos. Estos patógenos, conocidos como orthopoxvirus, suelen causar lesiones en la piel. Cada uno tiene sus propias características, y algunos se consideran más peligrosos que otros.

La viruela común es quizás la más famosa de esas enfermedades, pero otros miembros de esa familia son la viruela del camello, la viruela bovina, la viruela equina y mpox, conocida anteriormente como viruela símica.

La viruela de Alaska fue descubierta en 2015 en una mujer que vivía cerca de Fairbanks, Alaska. Se ha encontrado principalmente en mamíferos pequeños, como los ratones de campo de espalda roja y las musarañas. Pero mascotas, como los perros y gatos, también pueden ser portadoras del virus, afirman las autoridades de salud.

Siete personas, todas ellas en Alaska, han sido infectadas con el virus en los últimos nueve años.

¿Cuáles son los síntomas de la viruela de Alaska?

Las personas que contraen la viruela de Alaska han desarrollado una o más protuberancias o pústulas en la piel, así como dolor muscular o en las articulaciones e inflamación de los nódulos linfáticos.

Casi todos los pacientes presentaron cuadros leves que se curaron sin mayor asistencia médica al paso de unas semanas, pero las personas con un sistema inmune debilitado podrían estar en riesgo de padecer una enfermedad más grave.

¿Cómo se propaga la viruela de Alaska?

Las autoridades creen que la viruela de Alaska se propaga mediante el contacto con animales infectados. No se ha documentado ningún caso en el que se haya contagiado de una persona a otra.

No obstante, otros virus de la misma familia pueden propagarse cuando una persona entra en contacto con las lesiones de otra, por lo que las autoridades sanitarias de Alaska recomiendan que las personas infectadas se cubran las llagas.

¿Qué ocurrió en el caso más reciente?

Las autoridades sanitarias de Alaska tienen conocimiento de siete personas infectadas con el virus de la viruela de Alaska desde que se descubrió el patógeno, pero el caso más reciente es el primero del que se tenga conocimiento que alguien muere a causa de la enfermedad.

El anciano, quien vivía en la península de Kenai, recibía tratamiento para el cáncer y su sistema inmune estaba debilitado por los medicamentos. En septiembre observó una úlcera enrojecida debajo de la axila derecha y acudió a varios médicos durante los siguientes dos meses por síntomas de fatiga y dolor ardiente. Fue hospitalizado en noviembre y murió el mes pasado, según el boletín que publicaron las autoridades de salud del estado hace unos días.

El hombre vivía en una zona boscosa, remota y no viajaba. Había sufrido un rasguño de un gato que cazaba animales pequeños, y uno de los rasguños fue en el área de la axila, señalaron las autoridades.

¿Cómo puedo protegerme a mí y a mis mascotas?

La viruela de Alaska es una enfermedad rara que en la mayoría de los casos provoca síntomas relativamente leves, en opinión de las autoridades sanitarias.

Dicho lo anterior, los animales silvestres pueden representar un riesgo de infección. Las autoridades sanitarias afirman que las mejores formas de mantener seguras a las mascotas y a la familia son mantener distancia y lavarse las manos luego de haber estado a la intemperie. Asimismo, no se debe mantener a animales silvestres como mascotas.